Cuando nos acercamos al verano el agua se torna un recurso cada vez más escaso y caro. Con el propósito de tomar decisiones acertadas sobre este tema se suele hablar de medidores de humedad en suelo y medición en tensiómetro, pero ¿Son lo mismo? ¿Sirven para un mismo propósito? Encuentra en este artículo la respuesta.

¿Es lo mismo decir “Medición de humedad volumétrica en suelo” y “Medición de humedad tensiométrica”? 

La respuesta a esta consulta es NO. Si bien muchas personas confunden ambos temas ya que las dos se ocupan para un mismo fin (disponibilidad de agua para los cultivos), ambas lo hacen desde perspectivas y principios diferentes que ahora analizaremos. 

¿Qué es la Medición de humedad volumétrica en suelo? 

Se denomina humedad del suelo a la cantidad de agua por volumen de tierra que hay en un terreno (contenido volumétrico). En el mercado existen varios instrumentos capaces de hacer esta medición, sin embargo el único método directo y más fiable es el gravimétrico, el cual consiste en tomar una muestra de suelo, pesarla antes y después de secarla y calcular así su contenido de humedad. La muestra de suelo se considera seca cuando su peso permanece constante a una temperatura de 105ºC. 

Conocer la cantidad de humedad presente en el suelo es información relevante, ya que si conocemos las necesidades hídricas de nuestros cultivos podemos tener una aproximación importante a sus requerimientos de agua. 

¿Qué es la Medición de humedad tensiométrica? 

Las mediciones tensiométricas miden la cantidad de agua que requiere el cultivo este estudio que podemos hacer mediante tensiómetros tradicionales, que emulan la estructura y comportamiento de la raíz del cultivo o por sensores de humedad Watemark que miden eléctricamente la succión que realizan las raíces. 

Cada cultivo realiza un mayor o menor esfuerzo para absorber agua del terreno conforme a sus propias necesidades, es decir, considerando el volumen de humedad existente, el tipo de suelo donde esta plantado y su compactación, los niveles de evapotranspiración a los que está afecto o la cantidad de sales presentes en el terreno que facilitan o dificultan la succión. Dado que la tensiometría se focaliza en la succión ejercida por las raíces, todos estos factores ya están implícitamente involucrados, siendo por tanto mucho más exacta que la medición de humedad requerida por el cultivo. 

En la siguiente imagen un tensiómetro tradicional:

La medición de humedad volumétrica nos dice cuánta agua está contenida en un terreno, la tensiometría en cambio nos dice “cuando regar” y “cuanto regar” de manera inmediata en un cultivo en particular o en una zona de suelo determinada.

Dado que todos estos factores afectan directamente la capacidad de irrigación de los cultivos, se recomienda optativamente realizar otros estudios que nos permitan tener una visión completa de los requerimientos de riego. 

¿Qué otros factores se deben considerar junto con la Medición en humedad de suelo? 

Sin embargo, la humedad del suelo no nos sirve por si sola para determinar el riego requerido por el cultivo, solo nos da una aproximación, ya que existen varios factores que afectan la capacidad del cultivo para absorber agua, algunos de los más importantes son: 

  • La evapotranspiración: Corresponde a la cantidad de agua que el cultivo pierde por el traspaso de humedad a la atmosfera por efecto de la evaporación y transpiración. A mayor temperatura, mayor evapotranspiración. Te recomendamos leer también nuestro artículo: “La importancia de la evapotranspiración en la agricultura”, disponible en nuestro blog. 
  • Compactación del terreno: Tanto más compacto o apretado sea un terreno, mayor dificultad tendrá el cultivo para succionar la humedad contenida en él. Los terrenos arenosos por el contrario, ofrecen muy poca resistencia a la tensión o succión de las raíces, por lo que sus necesidades hídricas se satisfacen con mucha menos agua. 
  • Conductividad y Niveles de pH: Los suelos que presentan una alta conductividad eléctrica (CE) es porque poseen una alta concentración de sales minerales. Estas sales influyen notoriamente en el proceso ya que se adhieren a las raíces de los cultivos entorpeciendo su capacidad de succión.  Por su parte, el nivel de pH presente influye directamente en las reacciones químicas que harán que los nutrientes sean más o menos solubles. Te recomendamos leer también nuestro artículo: “Conductividad y pH en la agricultura”, disponible en nuestro blog. 
  • Inclinación del terreno y mecánica de suelos: El traslado de las aguas en los terrenos puede variar y afectar notoriamente la disponibilidad de agua para el cultivo, particularmente en aquellos ubicados en pendientes o laderas de cerros, ya que por efecto de la gravedad, los cultivos  deberán hacer un mayor esfuerzo para succionar el agua antes que ésta escurra hacia las partes bajas del terreno.

Comparando Humedad de Suelo Volumétrica y Tensiométrica

Con el propósito de facilitar la distinción entre ambos, podemos fijarnos en el siguiente cuadro comparativo:

Medición de Humedad volumétricaMedición Tensiométrica
Responde a la pregunta ¿Cuánta humedad hay en el terreno?Responde a la pregunta ¿Cuándo regar y cuánto regar? Inmediatamente en terrenos agrícolas
Mide la humedad o agua contenida en un terrenoMide la humedad o agua requerida por el cultivo
La unidad de medida que utiliza es % volumétrico de humedadLa unidad de medida utilizada es centíbares
Requiere hacer otros estudios: conductividad, pH, evapotranspiración, compactación del suelo, etc.No requiere hacer otros estudios
Sus resultados son relativos, ya que cada cultivo requiere niveles de humedad diferentesSus resultados son aplicables a cualquier tipo de cultivo
Los instrumentos utilizados requieren ser calibradosLos instrumentos utilizados no requiere ser calibrados

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